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Arthur Kennedy

Por Marcos Celesia

Arthur Kennedy es el ejemplo perfecto que justifica la existencia de esta sección: ¿Quién se acuerda? Poseedor de un gran talento, de orígenes en el teatro (donde fue galardonado con un premio Tony® y fue uno de los actores favoritos del dramaturgo Arthur Miller), recibió cinco nominaciones para el Oscar® sin lograr llevarse el galardón. Este triste récord es sólo superado por Albert Finney (5 nominaciones), Richard Burton (7) y Peter O’Toole (8). A pesar de todo esto, es muy poco probable que los cinéfilos actuales lo reconozcan. Sólo aquéllos devotos del cine clásico podrán recordar sus actuaciones memorables, tan variadas como la cantidad de géneros que abarcó, dotadas de un aire de naturalidad absoluta, fuera villano o héroe. Quizás se haya debido a que no era un hombre buenmozo –que le podría haber ayudado a conseguir más roles protagónicos– sino que, además, sus facciones eran las de un hombre común, que uno espera ver en la calle y no en la pantalla grande.

John Arthur Kennedy nació en Worcester, Massachusetts, el 17 de febrero de 1914. Su interés por el teatro se manifestó desde muy temprano, y a los 23 años apareció en Broadway en una producción de "Ricardo III" junto a Maurice Evans. En 1938 se casó con Mary Cheffrey, y su matrimonio duró hasta que Mary falleció en 1975. Pronto decidieron probar suerte en Hollywood. Bajo los auspicios de James Cagney, jugó el papel de su hermano en City of Conquest (Ciudad de conquista, 1940). Bajo contrato con la Warner Bros. participó en éxitos como High Sierra (Altas sierras, 1940), con Humphrey Bogart, y They Died With Their Boots On (Murieron con las botas puestas, 1941), junto a Errol Flynn. Por cuestiones de distribución tuvo participaciones en films todos los años siguientes, hasta 1947, a pesar de haber servido en la Segunda Guerra Mundial.

Al volver de la contienda obtuvo mejores roles en la pantalla, sin duda impulsado por un gran éxito en Broadway en "All My Sons", dirigida por Elia Kazan, y por el Premio Tony® de 1949 al Mejor Actor de Reparto por "Death of a Salesman", de Arthur Miller. Algunas de sus nuevas películas reflejaban el estilo más realista que los espectadores esperaban después de vivir los horrores de una guerra. Boomerang! (Crimen sin castigo, 1947) dirigida precisamente por Kazan, trata sobre el asesinato de un ministro de la iglesia y el arresto de un hombre inocente (papel encomendado a Kennedy). Arthur Miller hace una breve aparición como uno de los hombres que colocan en línea para que un testigo reconozca al sospechoso. The Window (La Ventana, 1949) fue uno de los primeros films donde algún niño es testigo de un crimen o ve su vida en peligro [otro ejemplo notorio es Tiger Bay (La bahía del tigre, 1959), producción inglesa con John Mills y su hija, la precoz Hayley Mills]. En The Window Bobby Driscoll, reconocido con un Oscar® especial por esta actuación, interpreta a un niño que es testigo de una asesinato, pero (al mejor estilo de "Pedro y el Lobo") no logra convencer a nadie de lo que ha visto. Kennedy interpreta a su padre. The Glass Menagerie (Siempre amanece otra vez, 1950), dirigida por Irving Rapper, es una de las primeras adaptaciones cinematográficas de una obra de Tennessee Williams. La trama gira en torno de Amanda, una joven con una discapacidad física (Jane Wyman), una madre posesiva y sobre protectora (la gran dama del teatro Gertrude Lawrence), un hermano idealista (Kennedy) y un improbable candidato (Kirk Douglas). El film no fue muy bien recibido por la prensa y fue criticado, además de por su ritmo lento, por haber sido "purgado" por la censura de cualquier indicación de posibles sentimientos incestuosos del hermano hacia Amanda. Triste destino de Tennessee Williams…

Por esta misma época participó en dos producciones de Mark Robson que le valieron sus dos primeras nominaciones para el premio de la Academia: para Actor de Reparto en el papel de hermano de Kirk Douglas en Champion (El triunfador, 1949) y su única candidatura como Actor Protagónico, interpretando a un soldado que ha quedado ciego en Blind Victory (Luz en la oscuridad, 1951). Filmó dos westerns con James Stewart: Bend of the River (Tierra de esperanza, 1952) y The Man from Laramie (Hambre de venganza, 1955); y después volvió a acompañar a Humphrey Bogart en The Desperate Hours (Horas desesperadas, 1955). Otro film de 1955, también bajo las órdenes de Robson, le valió su tercera nominación: Trial (La furia de los justos). Secundando a otro actor subestimado por Hollywood y la crítica, Glenn Ford, y a la bella Dorothy McGuire, interpreta a una desalmado abogado que toma el caso de un joven mexicano acusado de matar a una niña blanca; pero lo hace únicamente con el fin de promover los ideales comunistas de la organización que representa. Este film tocó el tema del comunismo en un momento de grandes tensiones en Hollywood.

En rápida seguidilla obtuvo sus dos últimas nominaciones. En la adaptación de la controvertida novela "Peyton Place", de Grace Metalious, (quizás una de las más discutidas desde "Lo que el viento se llevó"), Robson hace gala de un estilo que más tarde caracterizaría a las producciones suntuosas y melodramáticas de Douglas Sirk. La "escandalosa" novela tocaba temas como el sexo (tanto prematrimonial como extramatrimonial), el incesto, el aborto y el suicidio en un pequeño pueblo, pero además estaba "inspirado" por los eventos reales acontecidos en el pueblo natal de la autora… "pueblo chico, infierno grande".

El mero anuncio de que se filmaría Peyton Place (La caldera del diablo, 1957) generó olas de preocupación en Hollywood. El libro debería ser purgado considerablemente de elementos considerados inapropiados por la censura (por ejemplo, un aborto se convirtió en un embarazo perdido por causas naturales), ni que hablar de que a la producción le costó conseguir un pueblo que se prestara a "hacer" de Peyton Place. La muy popular Lana Turner (quien después fuera actriz fetiche de Douglas Sirk) protagoniza el film. Sin embargo, el estudio hubiera preferido a Olivia de Havilland o a Jane Wyman. Varios jóvenes actores tuvieron su primera gran oportunidad en el film: Russ Tamblyn, Hope Lange y Diane Varsi. Arthur Kennedy desempeñó el papel del padrastro de Lange (la joven "pobre" que se movía en un círculo de estatus social más elevado). Lange es violada por el padrastro y queda embarazada. El médico que la atiende alerta a las autoridades y Kennedy es juzgado, dándole oportunidad de lucirse en su participación. El film logró 9 nominaciones para el Oscar® pero se quedó con las manos vacías. Uno de los problemas fue que, aparte de Película, Director, Guión y Actriz (Turner), las otras 4 nominaciones fueron para dos intérpretes en cada una de las categorías de reparto: Kennedy y Russ Tamblyn en el rubro masculino, y Hope Lange y Diane Varsi en el femenino. En casos así los intérpretes suelen "dividirse" los votos y corren el riesgo de perder. Y así fue. Los premios fueron a parar a Red Buttons y Miyoshi Umeki por Sayonara (Sayonara, 1957). Peyton Place fue objeto de una segunda parte en cine; una exitosísima serie de televisión, también con una segunda parte; un par de películas hechas para televisión e, incluso tan recientemente como en 1985, otra película para TV con la intención de tantear el terreno para desarrollar una telenovela diaria.

La última nominación de Kennedy (y primera en la que no fue dirigido por Mark Robson, sino por Vincente Minnelli) fue al año siguiente por Some Came Running (Dios sabe cuánto amé, 1958). Protagonizada por Frank Sinatra, Dean Martin y Shirley MacLaine, el film trata sobre un soldado (Sinatra) que regresa a su pueblo natal después de la guerra en Birmania, en 1948, y los diferentes problemas y dilemas que debe enfrentar. Kennedy interpretaba a su hermano, rol que repitió muchas veces a lo largo de su carrera: el hermano del protagonista.

Con cinco reconocimientos de la Academia, los buenos papeles en Hollywood se sucedieron hasta mediados de la década de 1960. Fue padre de Troy Donahue en A Summer Place (Verano de amor, 1959), se destacó como un ateo vitriólico en Elmer Gantry (Elmer Gantry: ni bandido ni maldito, 1960), fue un periodista en la superproducción de David Lean Lawrence of Arabia (Lawrence de Arabia, 1962), participó en tres westerns –Cheyenne Autumn (El ocaso de los cheyennes, 1964), Joaquin Murrieta (La última venganza, 1965) y Nevada Smith (Nevada Smith, 1966)– y uno de los científicos que emprende una aventura inconcebible en Fantastic Voyage (Viaje fantástico, 1966).

A partir de 1954 había iniciado una prolífica carrera televisiva, y la producción italiana Barabba (Barrabás, 1961), protagonizada por Anthony Quinn, lo introdujo a la industria cinematográfica europea. Después de este film alternó entre películas europeas de bajo presupuesto, programas o films hechos para la TV y alguna que otra participación en el cine estadounidense. Como dato curioso cabe mencionar que participó en una producción argentina La chica de lunes (1967), que llevó el título Monday’s Girl para su estreno en los Estados Unidos. Dirigida por Leopoldo Torre Nilsson, fue protagonizada por Arthur Kennedy, la gloriosa Geraldine Page y Graciela Borges. Resulta triste concluir diciendo que ningún film de este período merece ser mencionado. Gran parte de la década de 1980 la dedicó a tratar de superar un cáncer, que finalmente le produjo la muerte el 5 de enero de 1990. Le sobrevivieron dos hijos: un varón y la actriz Laurie Kennedy.

Sin lugar a dudas, su verdadero legado es el cúmulo de trabajo que realizó entre fines de la década de 1940 y comienzos de los años ’60. Esperemos que estas sentidas líneas incentiven a las nuevas generaciones a descubrir el talento de este consumado actor.

FABIÁN CEPEDA (1966-2011)
Co-Director y Co-Autor de HollywoodClasico
Extraordinario investigador y autor, gran amigo y maravillosa persona
Nunca será olvidado por quienes nos cruzamos en su vida


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